NASA Mars Helicopter
Mars Helicopter akan mendapatkan foto udara yang lebih baik ketimbang citra satelit

Rasa ingin tahu manusia terhadap planet Mars masih belum surut. Badan Antariksa Amerika Serikat (NASA) mengumumkan pihaknya berencana mengirim helikopter  ke Planet Merah tersebut untuk mendapatkan citra udara, dimana hal ini belum pernah dilakukan sebelumnya.

Wahana bernama Mars Helicopter akan menumpang roket yang sama dengan rover Mars 2020. Roket yang digunakan nantinya adalah Atlas V milik United Launch Vehicle (ULA) dan ditargetkan meluncur pada 2020 sebagai lanjutan dari eksplorasi rover Curiosity yang telah mendarat pada 2012 lalu.

Untuk mendesain helikopter di planet asing, tentunya tidak bisa mengacu pada model yang sudah ada di Bumi. Faktanya, atmosfer Mars 100 kali lebih tipis dibanding Bumi yang artinya, propeler akan kesulitan mendapat dorongan untuk mengangkat tubuhnya terbang.

Helikopter di Bumi paling tinggi bisa mencapai 12 kilometer dari permukaan tanah. Sementara kondisi atmosfer di Mars sama dengan atmosfer Bumi pada ketinggian 30 km.

Dikutip dari Spaceflight Now, NASA sudah mengerjakan desain Mars Helicopter sejak 4 tahun terakhir dan idenya diklaim bekerja sesuai ekspektasi. Gravitasi yang lebih rendah di Mars menjadi keunggulan tersendiri dalam perencanaan helikopter.

Helikopter tersebut di Bumi hanya berbobot 1,8 kilogram, memiliki dua buah propeler yang berotasi 10 kali lebih kencang dari helikopter yang biasanya kita jumpai di langit. Mars Helicopter akan ditempatkan di bawah rover Mars 2020. Saat mendarat, rover akan mencari posisi yang bagus, melepaskan helikopter, dan terbang.

Karena jarak Mars dengan Bumi mencapai ratusan juta kilometer, tentunya tidak mungkin bagi ilmuwan mengontrolnya dari jarak jauh karena sinyal akan delay beberapa menit. Dengan demikian, helikopter dibuat agar bisa terbang sendiri mencari citra berdasarkan jalur penerbangan yang telah ditargetkan.

“Gagasan untuk menerbangkan helikopter di planet lain sangat mendebarkan. Mars Helicopter memegang banyak janji untuk misi sains, penemuan, dan eksplorasi masa depan ke Mars.” kata salah satu pimpinan NASA, Jim Bridenstine sesaat setelah Falcon 9 Block 5 diluncurkan.

Berikut video konsep dan percobaan Mars Helicopter yang diunggah oleh NASA Jet Propulsion Laboratory: