Cassini
Diluncurkan 1997 dan tiba di Saturnus pada 2004, kini Cassini berada di ambang misi terakhirnya

NASA mengumumkan wahana antariksa tanpa awak Cassini sudah melewati orbit Titan dan hanya tinggal menunggu misi terakhirnya di Saturnus pada Jumat besok. Wahana ini telah mengorbit planet bercincin tersebut selama 13 tahun, memberikan banyak citra yang dikirim ke Bumi untuk keperluan penelitian para astronom.

Sumber energi Cassini telah mencapai titik kritis, namun NASA tidak ingin membiarkan wahana tersebut tetap mengorbit selama-lamanya. Dijuluki “Grand Finale”, Cassini telah mengurangi ketinggian orbitnya sejak April lalu. Tujuannya agar wahana semakin dekat dengan permukaan atmosfer hingga akhirnya terbakar dan hancur di langit, layaknya meteor.

Cassini
Titik kecil itu adalah Bumi yang difoto dari dekat Saturnus

Selagi mendekati permukaan Saturnus, Cassini sempat memotret citra luar biasa serta mengambil sampel atmosfer untuk kemudian datanya diteliti dan dikirim ke pusat kontrol di Bumi. Data yang dikirim memerlukan waktu sekitar 83 menit hingga sampai mengingat jarak yang amat jauh.

NASA sejak awal memang sudah merencanakan “kematian” Cassini, yakni dengan menerjunkannya ke atmosfer Saturnus dan hancur disana. Pasalnya Saturnus memiliki sejumlah satelit alami yang berpotensi menunjang kehidupan. Para peneliti tidak ingin unsur kehidupan Bumi yang terbawa Cassini menabrak dan mengkontaminasi salah satu satelit alami disana.

Cassini
Infografis Cassini oleh NASA

Pada orbit terakhirnya Cassini akan menjatuhkan diri dalam kecepatan 113.000 kilometer per jam. Di saat yang sama sisa bahan bakarnya digunakan untuk tetap memfokuskan antena ke arah Bumi. Gesekan dengan atmosfer secara perlahan mengikis komponen wahana hingga pada akhirnya hancur berkeping-keping.

Usai misi terakhirnya dilaksanakan, koneksinya dengan stasiun kontrol di Bumi akan terputus. Sementara sinyal “Selamat Tinggal” dari Cassini akan diterima NASA Deep Space Network di Australia.

Berikut ini video perjalanan Cassini hingga misi terakhirnya: